BRIJUNI writes ‘From the Icon to the Ready-Made’ about Mirador del Palmeral

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January 18, 2010

Beatriz Villanueva and Francisco Javier Casas Cobo from Brijuni wrote an opinion piece on the Mirador del Palmeral.
The article, entitled Del Icono al Objeto Encontrado (From the Icon to the Ready-Made) was published in the newspaper La Verdad and in the blog La Ciudad Viva from Spain.
Beatriz Villanueva Cajide and Francisco Javier Casas Cobo are the directors of Brijuni Arquitectos. They studied at the ETSA in Madrid and write for the following magazines: Diseño Interior, Arquitectos, Diseñart, Popguide, and Future Arquitecturas.

(For Spanish text see below)

From the Icon to the Ready-made: the Serene Strategy of the Palms.
As we enter the second decade of the century, it seems reasonable to take a look back and perhaps state that architecture is no longer “the correct and magnificent play of masses brought together in light” of which Le Corbusier spoke. Having taken on rationalist lessons and incorporated functionalist impositions, without which any building would fail in the current context, the architecture as spectacle from the end of the last century had its day in the Middle East and generally in countries with booming economies and social rights yet to be acquired. In more developed societies however, such as ours, architects, at least those with more responsibility than ego, have finally taken on board that responding to public necessity does not always coincide with their private obsessions.
Architecture deals with other matters such as the one in which a Ferris wheel, with images in the competition panels that were shamelessly recovered from the London Eye, has recently won an international competition that featured invited stars [sic] and a reputable international judging panel.

Against the decision of the panel, some misinformed – albeit not malicious – dissenting voices could be heard, but they belonged to those who can only recognise a circus object that escapes from personal Vanity Fairs.
On the contrary, we find that the interest aroused by this project, which has transcended local discussion and has been debated at international architecture forums, unfortunately escapes the superficial knowledge of the public, which, by sheltering behind the proverbial “there’s no accounting for taste”, often demonstrate the inability to see beyond the mere object and its recognisable geometry.
It is necessary to understand, not only the existing physical context -to which the project responds reliably with appropriateness in terms of its situation (closing an old visual axis that remained incomplete), programme and budget – but also the social context. Society has embarked on a capitalism of fiction where immediate pleasure has been taken over by the private domain, which smothers the collective and eliminates the little sense for community.

In the book “Quédense dentro y cierren las ventanas. La sociedad de consumo y el apocalipsis zombi” (Stay inside. Close windows and doors. The consumer society and the zombie apocalypse), the philosopher Jaime Cuenca Amigo argues that “consumer society can be justified by the promise of satisfying human desires, but it can only be maintained if such desires are never fully satisfied”.
Rem Koolhaas, perhaps the most influential architect of our time, and in whose office in Rotterdam Beatriz Ramo was trained, states that “shopping is perhaps the only remaining form of public activity”. It is not a trivial question but possibly the greatest challenge in architecture in these times of uncertainty and fear is that of finding intermediate spaces, restoring community activity and achieving greater cohesion in society. For this reason, STAR’s proposal is, having overcome the outdated debate about the Icon, a step forward in many ways.

On the one hand, it warns of the need to forget about another old debate – that of form and function – to focus on one single objective: to highlight the patchwork of agricultural plots, observed from height, from an almost vertical view, and not horizontally.
On the other hand, the innocence of the object itself suggests a deep contempt for the assertiveness of a singular or personal architecture that completely trusts in the simplicity and ingenuity of the Ferris wheel and its ability to solve the problem.

Occasionally, architecture is not the result of inspiration and genius but finds its greatest discoveries in the reuse of previously used types and patterns. More than just an icon, the Ferris wheel could well be considered a ready-made Duchampism insofar as it frees itself from the leisure dimension to provide a new version of itself: observing the city and the palm grove and recognising them as in a street map, from closed capsules that rotate very slowly and where the childlike emotion of the air and empty space disappear and give way to another that is more subtle; that of contemplating the patchwork of agricultural plots and its relationship with the city while sharing space and a quiet time with other people enjoying the slight variations of position and height that the Ferris wheel offers.

A large dose of humility and modesty is required nowadays to suggest a well-known and also controversial feature, in response to a competition of ideas, such as that of the Mirador del Palmeral in Elche. Any criticism of the shape of this strategic and playful objet trouvé appears to be childish and unimportant, although acceptable as we are in a democracy.

On the contrary, we want the people of Elche to soon enjoy a spectacular ride, possibly with champagne and strawberries as in London, over the recovered city skyline, over the Santa Maria Basilica and the Altamira Palace. The strategy of the palms has become the wheel, and not the thing. And very welcome this architecture of ideas and not vanities would be!

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Del icono al objeto encontrado: la estrategia serena de las palmeras.
 
A punto de comenzar la segunda década del siglo XXI, parece razonable ir echando un vistazo atrás y quizá afirmar que la arquitectura ya no es siempre “el juego sabio y preciso de volúmenes bajo la luz” del que hablaba Le Corbusier. Absorbidas las enseñanzas racionalistas e incorporadas las imposiciones funcionalistas sin las cuales cualquier edificio fracasaría en el contexto actual, la arquitectura del espectáculo de fin de siglo da sus últimos coletazos en Oriente Medio y, en general, en países con economías pujantes y derechos sociales por adquirir, mientras sociedades más desarrolladas como la nuestra y sus arquitectos, al menos aquellos con más responsabilidad que ego, asumimos al fin que las respuestas a las necesidades públicas no siempre coinciden con nuestras obsesiones privadas.

La arquitectura se ocupa de otros asuntos, por ejemplo éste en el que nos encontramos con que una noria, con imágenes en los paneles del concurso rescatadas sin rubor del London Eye de la capital inglesa, resulta ganadora en una competición internacional que contó con estrellas invitadas (sic) y un jurado internacional solvente.

En contra, surgen voces desinformadas -no diremos malintencionadas- que sólo reconocen un objeto circense que escapa de la feria de las vanidades personales.

Nosotros encontramos, por el contrario, que el interés que ha despertado este proyecto que ha trascendido lo local y ha sido objeto de debate en foros de arquitectura internacionales, por desgracia escapa al conocimiento superficial de la ciudadanía que, al abrigo de “para gustos, colores” se muestra muchas veces incapaz de ver más allá del mero objeto y su reconocible geometría. Es necesario comprender, no ya el contexto físico, que existe y al que el proyecto responde con suficiencia y acierto en cuanto a su situación (cerrando un antiguo eje visual que permanecía incompleto), programa y presupuesto, si no también el social, embarcados como estamos en un capitalismo de ficción donde el placer por lo inmediato ha sido relevado por lo privado, efímero e instantáneo, que ahoga lo colectivo y elimina el escaso sentimiento de comunidad.

En el libro Quédense dentro y cierren las ventanas. La sociedad de consumo y el Apocalipsis zombi, un texto del filósofo Jaime Cuenca Amigo sostiene que “la sociedad de consumo se justifica en la promesa de satisfacer los deseos humanos, pero sólo puede mantenerse gracias a que nunca los satisface del todo”. Rem Koolhaas, quizá el arquitecto más influyente de nuestro tiempo y en cuya oficina Beatriz Ramo se formó en Rótterdam, afirma que “hacer compras es tal vez la única forma que queda de actividad pública”. No es una cuestión baladí sino quizá el mayor reto de la arquitectura el de encontrar espacios intermedios, recuperar la actividad en la comunidad y lograr una mayor cohesión de la sociedad, en tiempos comos estos de incertidumbres y miedos. Por ello, la propuesta de STAR es, superado el caduco debate de lo icónico, un paso adelante en varios sentidos.

Por un lado, advierte de la necesidad de olvidarnos de otro antiguo debate, el de forma y función, para centrarnos en un único objetivo: poner en valor la trama artificial de huertos observándola desde la altura, en un plano casi picado, y no en horizontal, cuanto más alto mejor.

Por otro lado, la inocencia del propio objeto sugiere un gran desprecio por la autoafirmación de una arquitectura singular o personal, confiando totalmente en la sencillez e ingenuidad de la noria y su capacidad para resolver el problema.

En ocasiones, la arquitectura no es fruto de la inspiración y el genio sino que encuentra sus mayores hallazgos en la reutilización de tipos y esquemas ya usados. Más que un icono, la noria bien podría considerarse un ready-made duchampiano en tanto en cuanto escapa de la dimensión lúdica para ofrecer una nueva versión de sí misma: mirar la ciudad y el palmeral reconociéndolo como si de un plano se tratara, desde cabinas cerradas que giran muy despacio y donde la infantil emoción del aire y el vacío desaparece y deja paso a otra más sutil, la de contemplar la trama artificial de huertos y su relación con la ciudad mientras se comparte un espacio y un tiempo tranquilo con otras personas que disfrutan con las leves variaciones de posición y altura que la noria proporciona.

Es necesaria una gran dosis de humildad y modestia para, en los tiempos que corren, proponer un objeto conocido, y también polémico, como respuesta a un concurso de ideas como éste del Mirador del Palmeral en Elche. Cualquier mirada crítica en lo formal hacia este objet trouvé estratégico y juguetón nos parece, aunque aceptable ya que estamos en una democracia, pueril y prescindible. Por el contrario, deseamos que Elche pueda disfrutar pronto de una maravillosa vuelta, a ser posible con champán y fresas como en Londres, sobre el estupendo y recuperado skyline de la ciudad, antes desaparecido y pronto recuperado, sobre la Basílica de Santa María y el Palacio de Altamira. La estrategia de las palmeras ha devenido noria y no cosa, bienvenida sea esta arquitectura de las ideas y no de las vanidades.